Data: mayo 29, 2013 | 1:34
Los fósiles fueron hallados en la región del Acre entre Brasil y Bolivia

Tortugas prehistóricas gigantes vivían en la Amazonia antes de emigrar a Galápagos

El Chelonoidis prehistórico reconstruido tiene un metro de altura, 1,65 metros de largo y 0,90 metros de ancho. | Foto Ufac

El Chelonoidis prehistórico reconstruido tiene un metro de altura, 1,65 metros de largo y 0,90 metros de ancho. | Foto Ufac

Científicos brasileños consideran que el Chelonoidis gigante, cuyo tamaño es dos veces más grande que las tortugas endémicas de las islas Galápagos, es el probable ancestro de estos enormes animales que habitan exclusivamente el archipiélago ecuatoriano en el océano Pacífico a casi mil kilómetros de la costa, una de las áreas más ricas en biodiversidad del mundo.

El Chelonoidis prehistórico, el mayor de su género descubierto hasta ahora en el mundo, fue reconstruido por paleontólogos de la brasileña Universidad Federal de Acre (UFAC) a partir de fósiles encontrados en 1995 en medio de la Amazonia y nunca analizados.

“Invertimos casi dos años de trabajo para reconstituir el animal como era originalmente pese a que contábamos con el plastrón (la parte ventral) completo y con casi el 60% del caparazón”, informó a EFE el zoólogo Edson Guilherme, investigador de la UFAC que coordinó el proyecto.

“Sabíamos que en los depósitos del laboratorio de paleontología de la universidad teníamos guardados los fósiles de la que podía ser mayor tortuga terrestre de Sudamérica y decidimos montarla con sus partes originales y otras reconstituidas gracias a los datos recopilados por los estudios paleontológicos”, agregó.

Las tortugas de Galápagos y amazónicas podrían tener un ancestro en común: el Chelonoidis.

Las tortugas de Galápagos y amazónicas podrían tener un ancestro en común: el Chelonoidis.

El fruto de ese trabajo fue una tortuga de piedra, yeso y espuma con un metro de altura, 1,65 metros de largo y 0,90 metros de ancho que reproduce al animal que vivió en la Amazonia hace unos ocho millones de años durante el período Mioceno Superior y que es muy parecido, aunque mayor, al que hoy vive en las islas Galápagos.

Guilherme, un zoólogo que se especializó en paleontología, explicó que hay registros de partes de fósiles de Chelonoidis gigantes prehistóricos en otros países sudamericanos, pero ninguno del tamaño hallado en Alto Río Acre, en el municipio de Assis Brasil, extremo occidental de Brasil y fronterizo con Bolivia.

“Existe una especie muy parecida ya descrita en Argentina, pero no sabemos si el nuestro es de la misma especie o de otra. Aún son necesarios estudios anatómicos para identificar su especie”, dijo.

“Los probables ancestros eran muy superiores cuando estaban en el continente, pero los que llegaron hasta Galápagos sobrevivieron, aunque con una evolución diferente que les redujo el tamaño”, afirmó.

De acuerdo a la hipótesis de Charles Darwin las tortugas de Galápagos habrían podido llegar desde Sudamérica agarradas a troncos o encima de árboles.

De acuerdo a la hipótesis de Charles Darwin las tortugas de Galápagos habrían podido llegar desde Sudamérica agarradas a troncos o encima de árboles.

La hipótesis de Darwin

Sobre la relación de las tortugas que se extinguieron en el continente con las que sobrevivieron en las islas Galápagos, la hipótesis de Charles Darwin se habría cumplido. Cuando el naturalista desembarcó en el archipiélago, notó que en cada isla del archipiélago había especies diferentes de tortugas terrestres gigantes de origen continental, el autor de “El origen de las especies” concluyó que los animales sólo habían podido llegar desde Sudamérica agarrados a troncos o encima de árboles.

En la opinión de Guilherme, las tortugas gigantes que permanecieron en el continente no sobrevivieron al parecer por los cambios climáticos. “No podemos afirmar categóricamente que las de la Amazonia son los ancestros de las de Galápagos, pero sí podemos decir que las tortugas gigantes que se extinguieron en Sudamérica son del mismo género que las endémicas del archipiélago. Eso nos da cierta certeza de que son sus ancestros”, afirmó Guilherme, quien aclaró que ese género no ha sido hallado en ningún otro continente.

Un tesoro de fósiles

El Chelonoidis prehistórico fue encontrado en una región de la Amazonia que en el Mioceno al parecer era cubierta por grandes lagos y que, por esa razón, se ha convertido en una rica mina de fósiles.

En la misma región fue hallado el fósil más completo existente en Brasil del Purussaurus brasiliensis, el mayor caimán del que se tiene conocimiento en el mundo, así como un fósil del Mourasuchus nativus, una especie de caimán típica de Sudamérica que poseía un cráneo largo y aplastado, y el fósil del caparazón de una tortuga Matamata (Chelus fimbriatus) de cerca de dos metros de diámetro.

Entre los fósiles que han sido hallados en los últimos 30 años en quince lugares diferentes de Acre también figuran partes de mastodontes y de perezosos gigantes.

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